Ciencia México

El sistema económico mundial, principal impulsor de los cambios en la Tierra

Imagen: Archivo.

La actividad humana, sobre todo el sistema económico mundial, es ahora el principal impulsor del cambio en el sistema de la Tierra (la suma de la interacción física, química, biológica de nuestro planeta y los procesos humanos), según un conjunto de 24 indicadores globales o "panel planetario", que se publicarán este lunes en la revista 'Anthropocene Review'.

La investigación traza la 'Gran Aceleración' de la actividad humana desde el comienzo de la revolución industrial en el año 1750 hasta 2010 y los cambios posteriores en el sistema de la Tierra: los niveles de gases de efecto invernadero, la acidificación de los océanos, la deforestación y el deterioro de la biodiversidad. También apoya la propuesta de que la Tierra se encuentra ahora en una nueva era geológica, el Antropoceno, con una fecha de inicio para esta época de alrededor de 1950.

   "Es difícil sobreestimar la magnitud y la velocidad del cambio. En una sola vida, la humanidad se ha convertido en una fuerza geológica a escala planetaria", dice el autor principal, el profesor Will Steffen, quien dirigió el proyecto conjunto entre el Programa Internacional Geosfera-Biosfera (IGBP, por sus siglas en inglés) y el Centro de Resiliencia de Estocolmo, Suecia.

   Doce indicadores muestran la actividad humana, como por ejemplo, el crecimiento económico (PIB), la población, la inversión extranjera directa, el consumo de energía, las telecomunicaciones, el transporte y el uso del agua. Doce indicadores muestran cambios en los principales componentes ambientales del sistema de la Tierra, como el ciclo del carbono, el ciclo del nitrógeno y la biodiversidad.

   Este nuevo "tablero planetario", que se presentará en el Foro Económico Mundial que se celebrará del 21 al 24 de enero en Davos, Suiza, pone de relieve cómo las trayectorias de la Tierra y el desarrollo humano están estrechamente vinculadas.

   "La primera vez que añadimos estos conjuntos de datos esperábamos ver grandes cambios, pero lo que nos sorprendió fue el tiempo. Casi todas las gráficas muestran el mismo patrón. Los cambios más dramáticos han ocurrido desde 1950. Podemos decir que alrededor de 1950 fue el inicio de la 'Gran Aceleración'", plantea el profesor Steffen, investigador de la Universidad Nacional de Australia y del Centro de Resiliencia de Estocolmo.

   "A partir de 1950, se puede ver que los grandes cambios del sistema Tierra estuvieron directamente vinculados a los cambios en gran parte relacionados con el sistema económico mundial. Se trata de un fenómeno nuevo e indica que la humanidad tiene una nueva responsabilidad a nivel mundial para el planeta", añade.

   La coautora y directora adjunta del IGBP Wendy Broadgate señala: "La Tierra está en un estado cuantificable diferente que antes. Varios importantes procesos del sistema de la Tierra están ahora impulsados por el consumo humano y la producción". Otra autora, la doctora Lisa Deutsch, profesora titular del Centro de Resiliencia de Estocolmo, añade que: "De todas las tendencias socioeconómicas, sólo la construcción de nuevas grandes presas parece mostrar algún signo de inclinación de las curvas, o una desaceleración de la Gran Aceleración".

   Los resultados proporcionan una fuerte evidencia de que en las últimas décadas los componentes clave del sistema de la Tierra se han movido más allá de la variabilidad natural exhibida en los últimos 12.000 años, periodo que los geólogos llaman el Holoceno. El Holoceno, que en latín significa "totalmente reciente", se inició a finales de la última edad de hielo y proporciona la estabilidad para el desarrollo de la agricultura, lo que conduce finalmente a que prosperen municipios y ciudades.

   Las grandes tendencias de aceleración apoyan la propuesta de que la Tierra ha entrado en una nueva era geológica, el Antropoceno, acuñada por los investigadores Paul Crutzen y Eugene Stoermer en 2000. Desde entonces, el inicio del Antropoceno ha sido disputado por los geólogos, científicos del sistema terrestre y otros, aunque el término aún no se ha formalizado por la Comisión Internacional de Estratigrafía. Algunos dicen que el comienzo de la agricultura hace 10.000 años, la edad neolítica, es un probable candidato probable pero otros apuntan a la revolución industrial, en torno a finales de 1700.

   El nuevo documento sostiene que: "De todas las fechas candidatas a ser el inicio del Antropoceno, el comienzo de la 'Gran Aceleración' es, con mucho, la más convincente desde la perspectiva de la ciencia del sistema de la Tierra. Es sólo más allá de la mitad del siglo XX cuando hay clara evidencia de cambios fundamentales en el estado y funcionamiento del sistema de la Tierra que están más allá del rango de variabilidad del Holoceno e impulsados por las actividades humanas y no por la variabilidad natural".

LA PRIMERA BOMBA ATÓMICA DETONÓ LA 'GRAN ACELERACIÓN'

   Por otra parte, la elección del comienzo de la 'Gran Aceleración' conduce a una posible fecha de inicio específica: cuando la primera bomba atómica fue detonada en el desierto de Nuevo México el 16 de julio de 1945. "Los isótopos radiactivos de esta detonación se emitieron a la atmósfera y se extendieron por todo el mundo entrando en el registro sedimentario para proporcionar una señal única del inicio de la 'Gran Aceleración', una señal que es inequívocamente atribuible a las actividades humanas", informa el docuemento.

   La investigación explora las causas subyacentes de la 'Gran Aceleración', señalando predominantemente a la globalización. El grueso de la actividad económica, y también, por ahora, la mayor parte del consumo, siguen estando en gran parte dentro de los países de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE), que en 2010 representaron alrededor del 74 por ciento del Producto Interior Bruto (PIB) mundial, pero sólo suponen el 18 por ciento de la población mundial.

   Esto apunta a la profunda magnitud de la desigualdad global, que distorsiona la distribución de los beneficios de la 'Gran Aceleración' y confunde los esfuerzos internacionales, por ejemplo, los acuerdos climáticos, para hacer frente a su impacto en el sistema de la Tierra. Sin embargo, el informe muestra que recientemente, la producción mundial, basada tradicionalmente en los países de la OCDE, se ha desplazado hacia las naciones BRICS: Brasil, Rusia, India, China y Sudáfrica. Por otra parte, las clases medias que proliferan en los países BRICS están impulsando un mayor consumo también.

   Cerca de la mitad de la población mundial vive en zonas urbanas y la tercera parte de la población mundial ha completado la transición desde una cultura agraria a sociedades industriales, un cambio que se hace evidente en varios indicadores. La mayor parte del crecimiento posterior a 2000 en el consumo de fertilizantes, la producción de papel y los vehículos de motor se ha producido en el mundo fuera de la OCDE.

   Coincidiendo con la publicación de los grandes indicadores de aceleración, los investigadores, también dirigidos por el profesor Steffen, han publicado una nueva evaluación del concepto de "límites planetarios" en la revista 'Science'. El equipo internacional de 18 científicos identificó dos límites planetarios fundamentales: el cambio climático y la "integridad de la biosfera". La alteración de cualquiera de los dos podría llevar al sistema de la Tierra a un nuevo estado.

   "El concepto de los límites del planeta, publicado por primera vez en 2009, identifica nueve prioridades mundiales relacionadas con los cambios inducidos por el hombre en el medio ambiente. La nueva investigación confirma muchos de los límites y proporciona un análisis actualizado y una cuantificación de varios de ellos, incluyendo los ciclos del fósforo y el nitrógeno, el uso del suelo y la biodiversidad", apuntan estos expertos.

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