Unas extrañas ocurrencias en las cavernas de gas en Texas sacuden los mercados

Bloomberg - 15:14 - 17/02/2017
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  • Los precios llegaron a triplicarse durante la semana de navidad

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Tanques de almacenamiento de GNL. Foto: Reuters.

Los precios del combustible almacenado en las cavernas de sal de Mont Belvieu, Texas, se han vuelto un poco locos. Tres empresas, Enterprise Products Partners, Targa Resources y Lone Star, utilizan las cavernas para mantener líquidos de gas natural (LGN) que se venden en el mercado al contado y exportan a todo el mundo. Las fluctuaciones de precios del butano entre las tres suelen ser uno o dos centavos de dólar.

Pero en diciembre, el precio del butano de Enterprise llegó a dispararse 7,92 centavos de dólar por litro por encima del mismo combustible almacenado en una caverna a sólo pasos de distancia. El volumen de operaciones triplicó su promedio anual.

"Simplemente el mercado se volvió loco", dijo Kelly Van Hull, directora de analítica de energía de la consultora RNB Energy, con sede en Houston. "No había nadie ?era justo la semana de Navidad? y era el peor momento posible para que a alguien le faltara algo".

La volatilidad repentina de los precios puede fastidiar a los operadores y corredores del propano y el butano. Hay varios motivos. Puede oscilar la demanda, puede bajar o subir la oferta, y cada tanto una mesa de operaciones intenta manipular el mercado. Esta última explicación no es inaudita. En 2007, BP Products North America pagó 303 millones de dólares para que la Comisión de Negociación de Futuros de Materias Primas de Estados Unidos levantara los cargos contra la empresa por intentar acaparar el mercado de propano de Mont Belvieu. BP no quiso hacer comentarios.

Perplejidad

Los participantes del mercado siguen perplejos por la conmoción en los precios de diciembre. Algunos operadores, corredores y analistas, que solicitaron el anonimato, dijeron que podría tratarse de inversores cubriendo ventas en descubierto. Algunos dijeron que un récord de envíos al exterior afectó una oferta ajustada. Pero nadie logró dar una explicación definitiva.

Tras el alza que registró el precio del butano en diciembre, volvió a desatarse el caos en Mont Belvieu, esta vez entre los operadores del LGN más pesado, la gasolina natural. Los precios de Enterprise se hundieron frente a los de la terminal vecina de Lone Star. Aparentemente, la culpa la tuvieron restricciones de almacenamiento. Mont Belvieu, que queda a 48 kilómetros al este de Houston, se estaba recuperando de inundaciones que podrían haber amenazado el contenido de sal de estanques de salmuera importantes para el almacenamiento de combustible.

Pese a las inundaciones, Enterprise afirmó que las cavernas eran utilizables. Cuando el precio de la gasolina natural de Enterprise se hundió 21% en una sola sesión, el 23 de enero, el contango de febrero a marzo casi duplicó su valor, de 4,375 centavos de dólar a 8,125 centavos de dólar, según datos de la Bolsa Mercantil de Nueva York.

Tres días después, Enterprise anunció que subastaría entre 300.000 y 1 millón de barriles en espacio de almacenamiento en sus cavernas del 26 de enero al 31 de diciembre, con una oferta inicial de 2,64 centavos de dólar por litro, según un receptor de la oferta. La licitación cerró el mismo día que abrió. Al cierre de la sesión el contango había retrocedido a 4,625 centavos de dólar.

"Eso basta para enloquecer al mercado", dijo Van Hull, de RBN Energy. "No me sorprendería que siguiéramos observando volatilidad".

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