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Suez Water Spain: Cómo hacer del agua energía

elEconomista América - 17:24 - 28/07/2016
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    La depuración de aguas residuales genera 6 millones de toneladas de CO2. | Bloomberg

    Según El futuro que queremos, esperanzador resultado escrito de la Cumbre de la Tierra Río+20 organizada por la ONU, "uno de los mayores retos a los que se enfrentará el estratégico sector del agua en los próximos años es reducir los costes energéticos asociados a la producción y el saneamiento". Los lodos de depuradora son el residuo principal resultante del proceso de depuración, por lo que su correcto tratamiento es imprescindible para poder ofrecer un servicio global con valor medioambiental. Ese tratamiento ya tiene un nombre: Aqualysis.

    La depuración de aguas residuales es el proceso más intensivo energéticamente de todo el ciclo del líquido elemento. Para muestra, un par de botones: la depuración de aguas residuales en España es responsable de la emisión de más de seis millones de toneladas de CO2 al año. Además, el consumo energético de estas plantas es similar al de la ciudad de Bilbao. Cabe esperar incluso que este consumo siga ampliándose por la introducción de nuevas regulaciones, tanto nacionales como europeas, muy exigentes con el tratamiento de los residuos. La conclusión es evidente: el futuro pasa por el tratamiento responsable. 

    El punto de partida siempre es responder a las necesidades identificadas en el mercado. Pensar y diseñar desde el punto de vista del cliente, poniendo el foco en la simplificación, en abrir el campo de aplicación de la hidrólisis térmica. La digestión anaeróbica (en ausencia de oxígeno) o la mecanización es un proceso biológico implementado actualmente en la gran mayoría de las estaciones depuradoras de aguas residuales, las llamadas EDAR, tanto las de tamaño grande como las de mediano tamaño. Este proceso permite la estabilización de la materia orgánica, consiguiendo una significativa reducción en el volumen de lodos y generando biogás que puede ser utilizado para la producción de energía renovable.

    La generación y aprovechamiento energético del biogás (para producir energía eléctrica y térmica) en las EDAR descubre una posibilidad de ahorro significativo en el tratamiento del agua residual, y hace soñar con instalaciones energéticamente autosuficientes. A día de hoy, los procesos de tratamiento de aguas residuales son consumidores netos de energía. Con los esquemas de tratamiento y generación de biogás actuales no es posible alcanzar ese autoabastecimiento energético. El objetivo es darle la vuelta a la tortilla.

    Aqualysis como solución

    Diez años de colaboración entre Aqualogy (Suez Water Spain) y la Universidad de Valladolid posibilitaron el momento eureka: Aqualysis. Así se ha bautizado al proceso de hidrólisis térmica en continuo (HTC) que permite alcanzar la autosuficiencia energética y minimizar el impacto ambiental del tratamiento de las aguas residuales. En términos técnicos, el proceso permite incrementar la degradación del fango en el digestor de una planta depuradora de aguas residuales. Una de las principales ventajas es que, al operar en continuo, reduce el tamaño y la complejidad de la instalación, disminuyendo costes de inversión y operación. "El resultado final es un lodo de mayor calidad, una gestión de lodos más sostenible y más competitiva", sostiene Lynne Bouchy, product manager de Valorización de Lodos y Biomasa en Aqualogy Environment. Se trata de multiplicar resultados y acelerar su incorporación al ADN empresarial.

    Integración energética es el otro concepto clave de Aqualysis. El rescate energético se basa en la recuperación de calor de los humos de salida de los motores de cogeneración, en la recuperación del vapor del flash en el precalentador y en la recuperación de calor para calentar los digestores. Solución diseñada para ser apetecible desde el minuto 1, su diseño compacto y optimizado permite ofrecer una solución tecnológica económicamente viable no sólo para plantas de gran tamaño, sino también para aquellas de tamaño medio, a partir de los 150.000 habitantes equivalentes. Una mejora para el bolsillo y también para el medioambiente: al utilizar vapor como fuente de calor optimiza la eficiencia energética del sistema. Suez Water Spain opera hoy más de 300 EDAR en el mundo.

    Un final feliz

    La traducción en ventajas tangibles es inmediata: incremento en la producción de biogás de hasta un 30%, reducción de la cantidad de fango a disposición en la misma proporción y una mejora en la sequedad de los fangos de hasta un 10%. Además, incrementar la capacidad de digestión hasta un 50% permite liberar volumen en los digestores y operar con menos unidades en funcionamiento. En caso de obras nuevas o ampliaciones, un menor volumen de construcción está garantizado. 

    Como guinda del pastel y debido a las específicas condiciones en las que opera, Aqualysis permite eliminar tanto los patógenos de los fangos hidrolizados como los problemas de espumas frecuentes. Porque el agua da de beber a la industria, y la industria alimenta a una sociedad que le pide ser sostenible.

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