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Pedro Beirute: "Costa Rica es un país absolutamente estratégico para Estados Unidos"

G. Urdiales - 10:16 - 26/05/2017
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  • "Las exportaciones a España se han duplicado en tres años"

  • "Asia es sin duda nuestra siguiente frontera comercial"

  • "Costa Rica es, tras Nueva Zelanda, el país de mayor estadía de turistas"

Beirute afirma que la relación comercial con EEUU es sana desde el punto de vista de Trump. | Elisa Senra

Pedro Beirute es, desde enero de 2015, gerente general de la Promotora de Comercio Exterior de Costa Rica (Procomer), y preside además el Comité Marca País 'Esencial Costa Rica'. Se nota en la manera en que habla de su país, "que hace 150 años decidió innovar y apostar por la educación", abolió el Ejército "para desarrollar la paz", consolidándose como la democracia más antigua de Latinoamérica.

De visita en España para promocionar esta visión de Costa Rica y sus oportunidades económicas -el intercambio comercial entre los dos países se ha duplicado en los últimos 10 años-, atiende las preguntas de elEconomista tras participar en un almuerzo organizado por Ceapi (el Consejo Empresarial Alianza por Iberoamérica), Procomer y la Embajada de Costa Rica en España.

Se ha reunido con empresarios españoles. ¿Cómo está la relación de inversión? ¿Ha habido algún sector que haya suscitado particular interés de una u otra parte?

Después de EEUU y quitando de la ecuación una inversión concreta que está haciendo un grupo holandés en un puerto del Caribe de Costa Rica, España es el mayor inversor internacional en Costa Rica. Eso da una idea de la importancia estratégica que para Costa Rica tiene la inversión española. Y es estratégica porque es diversa: hay inversiones en el sector de hotelería, donde grupos como Barceló o Meliá ya están presentes; en infraestructura; en banca, en finanzas, seguros, donde está Mapfre. Hay interés, Costa Rica tiene proyectos importantes de infraestructura, como la construcción de un nuevo aeropuerto internacional, un tranvía que conecte puntos estratégicos dentro de la ciudad, y un canal seco que conecte el mar Caribe con el océano Pacífico, por citar algunos.

¿Y de parte de Costa Rica hacia España?

A nivel comercial se han duplicado las exportaciones de bienes a España en los últimos tres años, pero a nivel de inversión todavía no. Hay un par de iniciativas de franquicias, una franquicia costarricense del ámbito educativo, Little Monsters, que ha sido adquirida por el grupo español KidsBrain, Little Monsters, que lo va a implementar acá en España. Pero Costa Rica es una economía de escala pequeña, las principales inversiones se realizan en la región, en Centroamérica, Panamá? antes de dar el salto a Europa.

¿Qué factores explican el sobresaliente desempeño económico de Costa Rica de los últimos 20 años?

La educación, la apertura comercial, la seguridad jurídica, la estabilidad política, la ubicación geográfica, el bilingüismo, el talento humano? También la diversidad de nuestra oferta exportable; hoy Costa Rica exporta 17 000 millones de dólares con un balance muy sano -45% servicios, 55% bienes-, a más de 150 países y mucha variedad de productos, 4.500: ninguno de nuestros productos significa más de un 7% o un 8% de las exportaciones. Esto hecho que Costa Rica haya sido el año pasado el país de Latinoamérica con mayor crecimiento de exportaciones, con un 9% en bienes y un 12% en servicios. La suma de estos factores hace que sea atractivo para las 300 compañías multinacionales que encuentran en Costa Rica un lugar idóneo para gestionar las operaciones regionales.

EEUU es un actor fundamental en la región y el primer socio comercial de Costa Rica. ¿Cómo se han recibido en su país las manifestaciones de cariz más proteccionista formuladas por el presidente Trump?

Efectivamente, EEUU se mantiene como nuestro principal socio comercial y de inversión. Por supuesto vemos con cautela la situación política que se está dando en EEUU, estamos tomando acciones concretas para mantener la diversidad de los destinos, de los canales? De igual manera, si vemos la relación comercial e inclusive social entre EEUU y Costa Rica, es una relación que para EEUU es sana. La relación comercial es superavitaria para EEUU, es decir, exporta más EEUU a Costa Rica que viceversa.

Eso le importa mucho a Trump, ciertamente.

El presidente Trump ha insistido en China y México; en nuestro caso no se dan esas condiciones. A nivel migratorio, hay más estadounidenses viviendo en Costa Rica que costarricenses viviendo en EEUU. En tercer lugar, Costa Rica y Panamá interceptan más drogas rumbo a los EEUU que todo el resto de América Latina. Con lo cual, a nivel de seguridad, Costa Rica es absolutamente estratégico para EEUU. En términos generales, por supuesto que lo vemos con cautela, pero sin desenfocarnos, intentamos seguir abriendo nuevos mercados. El año pasado inauguramos la oficina de Procomer acá en España. Y Procomer tiene 40 sedes alrededor del mundo que buscan generar las condiciones de mercado para tener alternativas en caso de alguna eventualidad.

En esa búsqueda, quería preguntarle por Asia. Ha habido un descenso notable de las exportaciones hacia China?

El mercado asiático en general para Costa Rica es un mercado aún lejano, exótico. Pesa menos de un 10% en las exportaciones totales de Costa Rica. El empresario o exportador costarricense prefiere mercados más cercanos. Pero sin duda alguna Asia es la siguiente frontera, es hacia donde vamos. Costa Rica es uno de los pocos países de Latinoamérica que tiene un tratado de libre comercio con China, lo que nos abre una oportunidad inmensa. Ahora, la realidad es que, dado el tamaño de Costa Rica, no tenemos ni los volúmenes ni la estructura de costos para entrar de manera masiva en China. Más bien es una estrategia de nichos. Dicho lo anterior, 2016 hubo una bajada importante de exportaciones, me parece que producto de la reconversión productiva que tuvo la empresa Intel en Costa Rica, que dejó de fabricar o de ensamblar procesadores y distribuirlos por el mundo, y reconvirtió su actividad productiva en Costa Rica hacia la investigación, el desarrollo, los servicios corporativos, las ingenierías y no el ensamble de bienes. Las buenas noticias son que en este primer trimestre de 2017 las exportaciones a China están creciendo a más de un 100% -obviamente desde una base no tan alta es fácil crecer un 100%-, y estamos viendo el ingreso en China de productos como la madera, el cuero, la carne de bovino, los jugos y concentrados? Estamos promoviendo el ingreso de productos con valor agregado y por eso las expectativas son positivas. 

¿Ingresará Costa Rica en la Alianza del Pacífico?

Se sigue haciendo el análisis, los estudios, hay sectores que están a favor de la AP, otros sectores que están opuestos? Yo esperaría que la decisión se tome pronto, es una decisión evidentemente política, pero con fundamento técnico. Y es en el fundamento técnico en lo que se está trabajando. El presidente ha querido tener toda la información necesaria para tomar la decisión.

Una de los fines de Procomer es el impulso de la competitividad. Costa Rica es el 4º país de América Latina y el Caribe en esta materia según el WEF, pero está en el puesto 54 del mundo. ¿Qué medidas se están tomando al respecto?

La competitividad es un reto que atendemos con muchísimo interés. Nos complace estar entre los primeros de América Latina, pero no estar por debajo del número 50 en el ranking. Se están tomando diferentes medidas para ir mejorando. El ingreso en la OCDE nos está obligando a mejorar prácticas, a adaptar procesos de altos estándares, con lo cual el objetivo es ir escalando posiciones. Costa Rica es de los países que más ha avanzado en los últimos dos años. Es indicativo de que se están haciendo las cosas correctas.

Otros restos del país, según el Banco Mundial, son el deterioro fiscal y la desigualdad. ¿Cómo los enfrenta el país?

Resolver un problema de déficit fiscal no es sencillo desde el punto de vista político y económico, tiene dolientes en el proceso, y las soluciones se tienen que discutir a nivel de Asamblea legislativa. Eso es normal en democracia. Hay proyectos sobre la mesa para paulatinamente ir reduciendo ese déficit fiscal y que no se vuelva algo inmanejable y que el país pueda no solo tener recursos para operar sino también mantener las tasas de interés y la inflación bajo control. Y el segundo que mencionas, también. La equidad, siempre en Costa Rica, pues ha sido prioritaria. Costa Rica es un país que, gracias a la inversión en educación, ha logrado mantener una clase media más amplia que en otros países de Latinoamérica. Pero, aunque se haya reducido en los últimos años, aún hay un 20% de población que vive en condiciones de pobreza. En lo que toca a Procomer, tratamos de generar las oportunidades y las condiciones para que las empresas puedan vender en el extranjero, pues, al final, el mejor antídoto contra la pobreza es el empleo.

El turismo es otra de las bazas para la prosperidad.

Costa Rica es mundialmente reconocida por ser un destino atractivo para el turismo. Los resultados de 2016 fueron buenos, recibimos casi 3 millones de turistas, también el turista 1.000.000 de los EEUU. Y el hecho de que se hayan agregado vuelos directos desde Europa ha generado que lleguen muchos más turistas europeos; actualmente hay vuelos directos desde Londres, Madrid, París, Zúrich, Fráncfort, si no me equivoco... El modelo turístico de Costa Rica es peculiar: no aspiramos únicamente a traer más turistas; sino a que el turista se quede más tiempo. Costa Rica, después de Nueva Zelanda, es el país con una mayor estadía promedio de sus turistas, con casi 12 días por visita. Y queremos además que el gasto medio sea mayor. Entonces es una estrategia muy focalizada en calidad por encima de la cantidad. También la oferta hotelera en Costa Rica es bastante diferente a otros países de Latinoamérica. El 80 % de las habitaciones disponibles en Costa Rica es de hoteles con 40 habitaciones o menos, eso propicia que el turista no se quede dentro del hotel sino que salga y genere encadenamientos con la comunidad.

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